Histoire de l’aromathérapie

En bref, l’aromathérapie est l’utilisation d’huiles végétales volatiles, y compris les huiles essentielles, pour le bien-être psychologique et physique.

L’histoire de l’aromathérapie et l’exploration de ses origines sont tout à fait fascinantes. Bien que le terme « aromathérapie » n’ait été utilisé qu’au XXe siècle, l’utilisation de plantes aromatiques et d’huiles aromatiques remonte à des milliers d’années. La distillation et l’utilisation des huiles essentielles remontent à près de mille ans.

Histoire de l’aromathérapie

Les Chinois ont peut-être été l’une des premières cultures à utiliser les plantes aromatiques pour le bien-être. Leurs pratiques consistaient à brûler de l’encens pour aider à créer l’harmonie et l’équilibre.

Plus tard, les Égyptiens ont inventé une machine à distiller rudimentaire qui permettait l’extraction brute de l’huile de cèdre. Certains pensent que la Perse et l’Inde auraient également inventé des machines à distiller rudimentaires, mais on en sait très peu.

Les huiles de bois de cèdre, de girofle, de cannelle, de noix de muscade et de myrrhe étaient utilisées par les Égyptiens pour embaumer les morts. Lorsqu’une tombe a été ouverte au début du 20e siècle, des traces de ces herbes ont été découvertes avec des parties intactes du corps. L’odeur, bien que faible, était encore apparente. Bien que le bois de cèdre utilisé par les Égyptiens ait été distillé par un processus de distillation brut, les autres huiles utilisées par les Égyptiens étaient très probablement des huiles infusées.

Les Égyptiens utilisaient également des huiles infusées et des préparations à base de plantes à des fins spirituelles, médicinales, odorantes et cosmétiques. On pense que les Égyptiens ont inventé le terme « parfum », du latin per fumum qui se traduit par « à travers la fumée ». Les hommes égyptiens de l’époque utilisaient le parfum aussi volontiers que les femmes. Une méthode intéressante que les hommes utilisaient pour se parfumer consistait à placer un cône solide de parfum sur leur tête. Il fondait progressivement et les couvrait de parfum.

Les Grecs ont beaucoup appris des Égyptiens, mais la mythologie grecque attribue apparemment le don et la connaissance des parfums aux dieux. Les Grecs reconnaissaient également les bienfaits médicinaux et aromatiques des plantes. Hippocrate, communément appelé le « père de la médecine », pratiquait les fumigations pour leurs bienfaits aromatiques et médicinaux. Un parfumeur grec du nom de Megallus a créé un parfum appelé megaleion. Le Megaleion comprenait de la myrrhe dans une base d’huile grasse et servait à plusieurs fins : (1) pour son arôme, (2) pour ses propriétés anti-inflammatoires envers la peau et (3) pour guérir les blessures.

L’Empire romain s’est appuyé sur les connaissances des Égyptiens et des Grecs. Discorides a écrit un livre intitulé De Materia Medica qui décrit les propriétés d’environ 500 plantes. On rapporte également que Discorides a étudié la distillation. Toutefois, à cette époque, la distillation était axée sur l’extraction d’eaux florales aromatiques et non d’huiles essentielles.

Un événement majeur pour la distillation des huiles essentielles est survenu avec l’invention d’un tuyau de refroidissement spiralé au 11e siècle. Persan d’origine, Avicenne a inventé un tuyau spiralé qui permettait à la vapeur de la plante de refroidir plus efficacement que les distillateurs précédents qui utilisaient un tuyau de refroidissement droit. La contribution d’Avicenne a permis de mettre davantage l’accent sur les huiles essentielles et leurs bienfaits.

Au 12e siècle, une abbesse allemande du nom de Hildegard a cultivé et distillé de la lavande pour ses propriétés médicinales.

Au 13ème siècle, l’industrie pharmaceutique est née. Cet événement encourage la grande distillation des huiles essentielles.

Au cours du 14e siècle, la peste noire frappe et tue des millions de personnes. Les préparations à base de plantes étaient largement utilisées pour aider à combattre ce terrible tueur. On pense que certains parfumeurs ont pu éviter la peste grâce à leur contact permanent avec les aromates naturels.

Au 15e siècle, d’autres plantes ont été distillées pour créer des huiles essentielles, notamment l’encens, le genévrier, la rose, la sauge et le romarin. La quantité de livres sur les herbes et leurs propriétés augmente également à la fin du siècle. On attribue à Paracelcus, alchimiste, médecin et penseur radical, la paternité du terme « essence ». Ses études remettent radicalement en question la nature de l’alchimie et se concentrent sur l’utilisation des plantes comme médicaments.

Au XVIe siècle, on pouvait commencer à acheter des huiles dans une « apothicairerie », et de nombreuses autres huiles essentielles ont été introduites.

Aux 16e et 17e siècles, la parfumerie est devenue une forme d’art et a été plus clairement définie comme un domaine à part entière.

Au XIXe siècle, la parfumerie est restée une industrie prospère. Les femmes demandaient à leur bijoutier de créer un flacon spécial pour contenir leur précieux parfum. Le 19e siècle a également été important sur le plan scientifique, car les principaux constituants des huiles essentielles ont été isolés.

Au cours du XXe siècle, les connaissances acquises en matière de séparation des constituants des huiles essentielles ont été utilisées pour créer des produits chimiques et des médicaments synthétiques. On pensait qu’en séparant les principaux constituants et en les utilisant seuls ou sous forme synthétique, on obtiendrait des avantages thérapeutiques et économiques. Ces découvertes ont contribué à l’avènement de la « médecine moderne » et des parfums synthétiques. Cela a en fait affaibli l’utilisation des huiles essentielles à des fins médicinales et aromatiques.

René-Maurice Gattefossé : le père de l’aromathérapie

Au début du XXe siècle, le chimiste français René-Maurice Gattefossé s’est intéressé à l’utilisation des huiles essentielles à des fins médicinales. Auparavant, il s’était concentré sur l’utilisation aromatique des huiles essentielles, mais son intérêt pour leur utilisation médicinale s’est accru lorsqu’il a utilisé de l’huile essentielle de lavande après un accident.

Gattefossé a inventé le terme d’aromathérapie en 1928 dans un article où il soutient l’utilisation des huiles essentielles dans leur ensemble sans les décomposer en leurs constituants primaires. En 1937, Gattefossé a écrit un livre intitulé Aromathérapie : Les Huiles essentielles hormones végétales qui a ensuite été traduit en anglais et nommé Gattefossé’s Aromatherapy. Il est toujours imprimé et largement lu, et René-Maurice Gattefossé est considéré comme le père de l’aromathérapie.

D’autres aromathérapeutes très respectés du début du 20e siècle sont Jean Valnet, Madame Marguerite Maury et Robert B. Tisserand. Jean Valnet est surtout connu pour ses travaux sur l’utilisation des huiles essentielles pour soigner les soldats blessés pendant la guerre et pour son livre, The Practice of Aromatherapy, initialement intitulé Aromathérapie en français. L’Autrichienne Marguerite Maury est connue comme une biochimiste qui a étudié, pratiqué et enseigné l’aromathérapie à des fins essentiellement cosmétiques. Robert B. Tisserand est un aromathérapeute anglais qui a été l’un des premiers à faire connaître l’aromathérapie aux pays anglophones. Il a écrit des livres et des articles, dont le très respecté The Art of Aromatherapy, publié en 1977. The Art of Aromatherapy a été le premier livre d’aromathérapie publié en anglais.

Depuis la fin du XXe siècle et jusqu’au XXIe siècle, on assiste à une résurgence croissante de l’utilisation de produits plus naturels, notamment les huiles essentielles, à des fins thérapeutiques, cosmétiques et aromatiques. L’utilisation des huiles essentielles n’a jamais cessé, mais la révolution scientifique a minimisé la popularité et l’utilisation des huiles essentielles dans la vie quotidienne. Aujourd’hui, la prise de conscience de l’utilisation de produits synthétiques et la disponibilité accrue d’informations sur l’aromathérapie dans les livres et sur Internet ont relancé l’utilisation des huiles essentielles à des fins thérapeutiques, cosmétiques, olfactives et spirituelles.